6,3 millions d’euros pour faire du pain belge sur Mars

Les premiers consommateurs de pain sur Mars le dégusteront-ils grâce à une innovation belge ? Tel est le défi qu’entend relever le projet SpaceBakery, un consortium unique composé de sept organisations belges, sous la houlette du groupe d’experts en boulangerie, pâtisserie et chocolat Puratos.

Avant de mettre le fruit de ces recherches à profit pour aider à nourrir les premiers habitants de la planète rouge à la fin du siècle, le projet vise, toutefois, un impact plus immédiat sur la Terre. Il se consacre, en effet, à la manière dont nous pouvons produire des aliments de manière plus durable et contribuera à fournir une alimentation optimale dans de nombreuses régions du monde. Le consortium vient de recevoir une subvention de 4,5 millions d’euros du gouvernement Flamand (VLAIO, Flanders Innovation & Entrepreneurship), portant son financement total à plus de 6,3 millions d’euros.

L’environnement idéal pour la production efficace de blé

Quatre conteneurs interconnectés seront bientôt installés au siège de Puratos, à Grand-Bigard. S’ils semblent ordinaires de l’extérieur, les chercheurs s’y attelleront à développer un système de culture et de boulangerie écologique fermé dès le 1er janvier 2020. Ce qu’ils découvriront pourrait avoir un impact énorme sur la production alimentaire sur Terre, mais aussi sur Mars, une fois que les humains se lanceront dans la conquête spatiale. Grâce à cette impressionnante infrastructure de culture végétale, les chercheurs des sept membres du consortium apprendront à créer l’environnement idéal pour la production efficace de blé et d’autres végétaux qui pourraient être inclus dans le pain pour en augmenter la valeur nutritive. Mais pourquoi se concentrer sur le pain ? Parce qu’il est hautement nutritif et consommé dans le monde entier, ce qui en fait le candidat idéal pour devenir l’aliment de base dans l’exploration spatiale.

Filip Arnaut, Upstream R&D Director chez Puratos : « Avec ce consortium, nous réunissons différents domaines belges de connaissance et d’expertise afin de répondre à une question cruciale : comment améliorer davantage la valeur nutritionnelle, la durabilité et l’utilisation efficace de l’énergie pour produire des aliments, en l’occurrence le pain, une de nos principales spécialités, aujourd’hui, mais aussi demain dans des environnements plus difficiles. »

L’environnement sur Mars

L’environnement sur Mars est très différent du nôtre : l’absence d’atmosphère, les températures froides et les tempêtes de poussière ne sont pas des conditions propices à la culture. À cet égard, la recherche mettra en œuvre des conteneurs couplés, un système fermé et autosuffisant dans lequel le climat peut être adapté pour faciliter la croissance des cultures, avec une utilisation optimale des ressources. Parallèlement à la recherche sur les cultures, le consortium étudiera aussi de nombreux autres aspects de l’ensemble du cycle de production alimentaire, tels que l’utilisation et le recyclage des ressources, la surveillance du climat microbien, l’influence du rayonnement et la pollinisation par drones automatisés.

Puratos

Le consortium est dirigé par Puratos, un producteur international d’ingrédients et de solutions innovantes pour le secteur de la boulangerie, de la pâtisserie et du chocolat, dont le siège se trouve en Belgique. Son expertise centenaire en matière de panification et d’innovation sera essentielle, car les aliments consommés sur Mars ou sur Terre doivent être tant nutritifs que savoureux.

Urban Crop

L’entreprise Urban Crop Solutions, un fournisseur de solutions pour l’agriculture verticale, a développé l’infrastructure de croissance des végétaux et concevra une biosphère à climat variable, à savoir un bâtiment hermétique dans lequel différentes conditions climatiques peuvent être simulées pour favoriser la croissance d’un large éventail de cultures, tout en servant d’habitat humain. L’entreprise travaillera également au développement d’un algorithme d’IA pour optimiser la croissance des cultures et minimiser l’utilisation des ressources.

Magics Instruments

Magics Instruments, une entreprise technologique spécialisée dans le développement des puces électroniques et des capteurs intelligents basés sur l’intelligence artificielle, se concentrera sur l’automatisation de la pollinisation et collaborera avec Urban Crop Solutions pour étudier comment l’intelligence artificielle peut optimiser la croissance des cultures.

SCK-CEN

SCK-CEN, le groupe de recherche BioSciences, étudiera l’effet des micro-organismes sur la libération de nutriments aux végétaux et surveillera le climat microbien global dans l’environnement fermé. Ces experts étudieront, en outre, l’impact de l’augmentation des rayonnements ionisants, présents dans l’espace et sur Mars, sur la croissance du blé.

L’Université de Gand

L’Université de Gand, par le biais de ses recherches éco-physiologiques appliquées aux plantes à la Faculté de génie bioscientifique, créera un modèle 3D de la croissance et du développement du blé en utilisant la modélisation fonctionnelle et structurelle des plantes et les données provenant de capteurs végétaux innovants. Cette « culture 3D virtuelle » sera ensuite utilisée pour déterminer la manière la plus optimale et la plus durable de cultiver le blé dans le système fermé de la biosphère.

L’Université de Hasselt

L’Université de Hasselt, représentée par son centre des sciences de l’environnement, analysera comment les déchets de la plante de blé peuvent être utilisés pour rendre circulaire le système fermé de la biosphère en réutilisant la matière organique.

Flanders’ FOOD

Flanders’ FOOD, le pôle de compétitivité agroalimentaire qui soutient le projet, se concentrera sur la collaboration tout au long de la chaîne de valeur alimentaire. Ils superviseront également la coordination et la diffusion du projet.

Inge Arents, Managing Director de Flanders FOOD : « Le projet SpaceBakery est important pour la stratégie FOOD de la Flandre. Il s’agit d’un bel exemple de systèmes agroalimentaires durables et résilients qui mettent l’accent sur la façon dont l’agriculture et la production alimentaire peuvent permettre aux générations futures de profiter d’aliments savoureux pour un mode de vie sain. Nous espérons que ce projet inspirera d’autres entreprises du vaste écosystème de l’industrie alimentaire. Nous sommes reconnaissants à Vlaio d’avoir pu soutenir le financement de ce projet. »

Ce consortium belge unique en son genre a été lancé récemment et entamera ses recherches à Grand-Bigard, le 1er janvier 2020, pour une période de deux ans et demi. Au total, 6,3 millions d’euros seront investis par les sept partenaires pour financer la recherche.

Le projet SpaceBakery met l’accent sur la durabilité, la santé et l’utilisation efficace des ressources afin d’apporter des solutions extrêmement pertinentes pour la technologie spatiale de demain et la vie sur Terre, aujourd’hui.

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